Prix Nobel 2018 : l'immunothérapie récompensée

 

Le prix Nobel de physiologie ou de médecine 2018 a été décerné à deux chercheurs en immunologie, l'Américain, James Allison, et le Japonais, Tasuku Honjo, « pour leur découverte du traitement du cancer par inhibition de la régulation immunitaire négative ».

Si le cancer est à l'origine de millions de décès dans le monde chaque année, des progrès importants ont été réalisés dans sa détection et son traitement. Le 1er octobre 2018, l'académie Nobel a décidé de mettre à l'honneur un des nouveaux traitements du cancer, l'immunothérapie, qui doit beaucoup aux deux immunologistes récompensés.

 

Les lauréats du prix Nobel 2018 ont décrit deux protéines qui freinent la réponse immunitaire, des « points de contrôle » qu'il faut débloquer pour activer le système immunitaire. Ces découvertes ont permis de développer une nouvelle stratégie de lutte contre le cancer, qui consiste à stimuler le système immunitaire du patient pour qu'il se débarrasse des cellules tumorales. Ainsi, James Allison, chercheur à l'université du Texas, a mis en évidence la protéine CTLA-4, qui freine les lymphocytes T, les cellules qui peuvent éliminer des cellules cancéreuses. Il existe un traitement qui bloque CTLA-4, l'ipilimumab, un anticorps anti-CTLA-4, qui active la réponse immunitaire contre le cancer.

James Allison connaît la Belgique. Quelques jours avant de se voir attribuer le prix Nobel, il s’était vu décerner le « Dr. Paul Janssen Award 2018 » pour la recherche biomédicale.

Paul Stoffels, MD, Chief Scientific Officer de Johnson & Johnson : « L’approche innovante du Dr Allison, consistant à utiliser la puissance du système immunitaire pour traiter le cancer, a mené à des thérapies révolutionnaires qui redonnent espoir aux patients du monde entier ».