Hépatites virales: 30 ans de révolution en matière de vaccination et de traitement

28 juillet 2016: Journée mondiale contre l'hépatite

28/07/2016

28 juillet 2016 – A l’occasion de la Journée mondiale contre l’hépatite, l’association coupole pharma.be revient sur les progrès énormes en matière de vaccination et de traitement de l’hépatite rendus possibles grâce à la recherche constante de médicaments innovants.

Si la médecine est restée longtemps impuissante face à l’hépatite (inflammation du foie), ces trente dernières années ont été le théâtre d’une véritable révolution thérapeutique. Outre les vaccins efficaces contre les hépatites A et B, l’hépatite C se traite avec succès depuis 2014 : 90 à 95 % des personnes infectées peuvent désormais être guéries en à peine trois mois, et ce grâce à la nouvelle génération de puissants antiviraux. Les « anciens » patients peuvent reprendre plus rapidement le travail et un rôle actif dans la société. A titre de comparaison, il fallait auparavant compter six à douze mois pour guérir.

Un vaccin efficace contre l’hépatite A

De tous les types d’hépatite, l’hépatite A est la forme la moins sévère car elle n’entraîne pas de maladie hépatique chronique et est rarement mortelle. En 1992, un vaccin efficace a été développé contre cette forme contagieuse d’hépatite souvent liée à de mauvaises conditions d’hygiène. L’administration du vaccin aux enfants des zones endémiques a fait baisser significativement le nombre de personnes infectées et nourrit l’espoir de pouvoir un jour éradiquer ce virus.

Un vaccin produit par génie génétique contre l’hépatite B chronique

Le virus de l’hépatite B est moins anodin. D’après les chiffres de l’Organisation mondiale de la santé (OMS), plus de deux milliards de personnes dans le monde ont déjà été en contact avec le virus, lequel se transmet par les fluides corporels (sang, urine, larmes, sueur ou salive) ou par contact sexuel. L’hépatite B est d’ailleurs considérée comme la maladie sexuellement transmissible (MST) la plus fréquente dans le monde. Bien que cette affection soit totalement guérissable dans 90 pour cent des cas, elle évolue quand même dans 5 à 10 pour cent des cas vers une hépatite chronique pouvant se muer en cirrhose ou même en cancer du foie. En Belgique, environ 70.000 personnes seraient porteuses chroniques du virus.

La percée la plus importante dans le domaine de l’hépatite B concerne la prévention, avec le développement d’un vaccin produit par génie génétique. Jamais auparavant un virus n’avait été combattu aussi efficacement. Des médicaments innovants bloquant l’activité de la maladie et empêchant que celle-ci ne continue à se propager sont également développés pour les patients atteints d’hépatite B chronique. Et si en dépit des traitements le foie est trop endommagé, les médecins passent à une transplantation.

Traitement efficace de l’hépatite C

En Belgique, le nombre total de patients souffrant d’hépatite C oscille entre 65.000 et 90.000. En raison de symptômes peu nombreux, la moitié d’entre eux ne sont pas conscients de porter le virus. Transmise via le sang, par voie parentérale (transfusion, ongles sales, piercing, tatouage…) et en moindre mesure de la mère à l’enfant ou par contact sexuel, cette affection évolue dans près de 80 pour cent des cas vers une hépatite chronique. La contamination est le plus souvent découverte lors d’un test sanguin ou si des complications apparaissent suite à une cirrhose, dernier stade de la maladie chronique. Le dépistage et l’identification des patients constituent donc un défi majeur.

Le taux de guérison de l’hépatite C a fortement grimpé ces deux dernières décennies : de 10 pour cent dans les années 90 à près de 90 à 95 pour cent depuis 2014, année où une nouvelle génération d’antiviraux à action directe capables de s’attaquer au virus à différents moments de son cycle de vie a été développée. Ces antiviraux peuvent guérir jusqu’à 95 pour cent des patients en à peine trois mois et avec moins d’effets indésirables. A titre de comparaison, il fallait auparavant compter six à douze mois pour guérir.

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